Een vliegtuigcrash in Beek
De oorlogsinspanning van de geallieerde luchtmacht was in 1943 vooral gericht op het uitschakelen van fabrieken in Duitsland waar onderdelen werden gemaakt voor tanks en vliegtuigen van het Duitse leger. Op 14 oktober 1943 stegen in Engeland van diverse bases 291 Amerikaanse B-17 bommenwerpers (de zogenaamde ‘Flying Fortress’) op om fabrieken in Schweinfurt bij Frankfurt te bombarderen, waar de Duitsers voor oorlogstuig onmisbare kogellagers maakten.

Het was een zeer riskante actie omdat dit bombardement bij daglicht moest plaatsvinden. en er maar beperkte bescherming van Amerikaanse jagers was. Maar liefst 60 toestellen werden die dag neergehaald en de rest werd al of niet zwaar beschadigd. Toestel 42-29971 van Lt. Vernon Cole met een tienkoppige bemanning, werd ten noordoosten van Hasselt getroffen door een raket van een Duitse jager.

Het vliegtuig verloor snel hoogte ondanks dat de piloot het brandende vliegtuig zo lang mogelijk in de lucht probeerde te houden om de bemanningsleden de kans te geven per parachute het vliegtuig te verlaten én te voorkomen, dat het toestel op bewoond gebied zou storten.
De voltallige crew van toestel 42-29971 met Vernon Cole  in het midden op de voorste rij.
Bron: RHM Göttgens

Zes mannen slaagden erin het vliegtuig met een parachute te verlaten. Ze kwamen neer in Belgisch Eisden en Geleen en raakten in Duitse krijgsgevangenschap. Allen keerden na de oorlog behouden huiswaarts.

Ook piloot Vernon Cole sprong, maar zijn parachute ging niet open. Hij werd in Geleen dood uit een boom gehaald. De drie mannen in de romp van het toestel hadden niet de mogelijkheid om te springen. Evenvoor half twee stortte het toestel neer in de driehoek (1) toenmalige huis van Dr.Beckers aan de Bourgognestraat, (2) zwembad de Haamen, (3) de Oude Pastorie. Reddingswerkers haalden de verkoolde lichamen van Donald Richardson, Frederick Zumpf en Robah Shields uit de romp. De twee laatst genoemden liggen op het kerkhof in Margraten begraven. Vernon Cole en Donald Richardson zijn na de oorlog gerepatrieerd naar de USA en aldaar begraven.

De namen van de drie bemanningsleden, die in Beek zijn geborgen, staan vermeld op een “steppingstone” bij het oorlogsmonument in Beek. Er zijn plannen om in 2017 een speciaal monument voor alle betrokken bemanningsleden op te richten bij de gerestaureerde “Oude Pastorie” in Beek.

Op 20 mei 1944 stort er een tweede B-17 neer, deze keer in Neerbeek.
Frederick Zumpf
(Bron: www.fieldsofhonor-database.com)

Vernon Cole

Op 14 oktober 2017 werd bij de Oude Pastorie een monument onthuld ter nagedachtenis van de crash.